Durante años, el consenso bipartidista se ha estado gestando en torno a la idea de que Oklahoma encierra demasiados delincuentes no violentos. El costo de ese exceso de encarcelamiento ha sido sufragado por los contribuyentes, que están a cargo de los costos de prisión del estado, y las familias, cuyos hogares quedan sin vida cuando uno de los padres (o ambos) termina en prisión por delitos a menudo relacionados con la adicción o problemas de salud mental.

Cada vez más, los habitantes de Oklahoma están pidiendo una reforma de la justicia penal que enfatice la rehabilitación y el tratamiento de las largas penas de prisión para los delincuentes no violentos. Desafortunadamente, muchas de esas reformas han topado con un muro en la Legislatura estatal. A menudo, ese muro ha sido el presidente del Comité de Justicia Criminal y Corrección, Rep. Scott Biggs.

Más de una docena de posibles leyes fueron presentadas a principios de este año que se movieron sin problemas a lo largo del proceso legislativo hasta que Biggs ejerció su autoridad como presidente del comité y se negó a permitir que fueran escuchadas. Las acciones de Biggs esencialmente rompieron los rompimientos en la mayoría de las medidas significativas de reforma de la justicia del estado. Su descarrilamiento se produjo a pesar de que el paquete general de reforma de la justicia penal contó con un amplio apoyo de la gobernadora Mary Fallin, su predecesor el gobernador Brad Henry, una amplia coalición de líderes en la comunidad empresarial, organizaciones sin fines de lucro como OICA y el director de el sistema penitenciario del estado, Joe Allbaugh.

Recientemente, el Representante Biggs renunció a su posición en la Legislatura para aceptar una cita con el Departamento de Agricultura de EE. UU. OICA le desea lo mejor en este nuevo esfuerzo. También esperamos que el presidente de la Cámara de Representantes, Charles McCall, aproveche una oportunidad de oro para impulsar reformas importantes en materia de justicia que hasta ahora se han retrasado o han dado un vuelco.

A veces parece que los republicanos y los demócratas no pueden ponerse de acuerdo en algo, lo que lo hace aún más sorprendente cuando un tema como la reforma de la justicia penal tiene un apoyo bipartidista tan amplio. La razón de este consenso es simple: las tasas de encarcelamiento de Oklahoma han creado una crisis que la mayoría de la gente no puede negar o ignorar.

Oklahoma encarcela a más mujeres que cualquier otro estado per capita (en un país que tiene la marca más alta de encarcelamiento femenino en el mundo desarrollado). Igualmente sorprendente es que uno de cada diez niños de Oklahoma tiene un padre que en algún momento ha cumplido condena en prisión. Eso perpetúa un ciclo, ya que los niños con padres encarcelados tienen una probabilidad seis veces mayor de ir a prisión ellos mismos cuando alcanzan la edad adulta. El efecto en los niños es la razón por la cual la reforma de la justicia penal fue un tema central en el foro anual KIDS COUNT organizado por la OICA. La mayoría de nuestros asistentes son defensores o profesionales de bienestar infantil que ven de primera mano los beneficios de mantener unidas a las familias -mediante el uso de sentencias alternativas, programas de asesoramiento y prevención- en lugar de encerrar a madres y padres por largos períodos de tiempo y dejar a un niño en un hogar roto .

El momento de la renuncia del Representante Biggs representa una oportunidad perfecta para un nuevo comienzo en la discusión sobre la reforma de la justicia penal. Oklahoma está lista para la reforma y la reciente aprobación de las Preguntas Estatales 780 y 781 (centradas en la reforma y el asesoramiento relacionados con las drogas) demuestran que la mayoría de los habitantes de Oklahoma están cansados de un sistema que perpetúa la pobreza y el encarcelamiento a un alto costo para los contribuyentes.

Quien sea que el presidente McCall designe para reemplazar al Representante Biggs como presidente del Comité de Justicia Penal y Reforma determinará si la reforma de la justicia penal avanzará o recibirá una sentencia de muerte en la Cámara de Representantes. OICA espera que el nombramiento sea alguien que pueda construir un consenso en torno a reformas de sentido común que ayuden a mejorar las oportunidades para las familias de Oklahoma. Estaremos listos para ayudar a esa persona y al resto de la Legislatura en cualquier capacidad que podamos para promover políticas que beneficien a los niños y las familias de Oklahoma.

Por el CEO de OICA Joe Dorman

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